Adevaratul Jurassic Park

Craniul de Junggarsuchus sloani, un crocodilian primitiv de uscat, face parte din tezaurul de fosile care clarifica un moment prea putin inteles din evolutia dinozaurilor.

Un zacamant de fosile din nord-vestul Chinei ne arata ca stramosii lui T. rex si ai altor reptile uriase au inceput la scara mica.

Text: Peter Gwin

Poate ca dinozaurul a fost atras in capcana de urletul unui animal pe moarte. Sau poate de mirosul de carne in putrefactie. Oricare ar fi fost momeala, odata atras in noroiul miscator, pradatorul a uitat repede de ea. S-a zbatut inutil in mocirla multa vreme, dar nu ajungea cu picioarele la fund.

Fara scapare, animalul a ajuns sa-si accepte soarta si a murit epuizat, dar nu inainte ca lupta lui sa atraga alt pradator in groapa, continuand ciclul capcanei mortale. In cele din urma, noroiul s-a transformat in piatra si si-a tinut victimele inmormantate, una peste alta, timp de 160 de milioane de ani.

Aceasta este povestea dezvaluita de o coloana de piatra dezgropata in Bazinul Junggar, din nord-vestul Chinei. Dar coloana este doar o parte dintr-o colectie uluitoare de fosile excavate in ultimii sapte ani de paleontologii James Clark si Xu Xing, cu sprijinul Societatii National Geographic.

Descoperirile lor deschid o noua perspectiva asupra unei perioade obscure din istoria geologica a Pamantului – un interval violent, datat cu 165-155 de milioane de ani in urma, cand au avut loc separarea continentelor si evolutia exploziva a dinozaurilor.

Ca urmare a separarii zonelor de uscat, care a izolat animalele intre ele, din arborele genealogic al dinozaurilor s-au dezvoltat o multime de ramuri noi. In timp, acestea au dat nastere unor grupuri celebre de dinozauri, cum sunt ceratopsizii cu coarnele lor, stegozaurii cu platosa si tiranozaurii.

Dar cercetatorii erau exasperati de raritatea fosilelor de uscat pentru aceasta perioada de zece milioane de ani. „Reuseam sa urmarim evolutia grupurilor pana la perioada respectiva, dar apoi le pierdeam urma“ – spune Clark, profesor la Universitatea George Washington. In 2000, el si Xu, un cercetator promitator de la Institutul de Paleontologie si Paleoantropologie a Vertebratelor, din Beijing, au facut o vizita preliminara in Bazinul Junggar.

In anul urmator, au organizat o expeditie completa, axata doar pe formatiunea Shishugou, din bazinul respectiv, unul dintre putinele locuri din lume unde roca expusa dateaza din Jurasicul Mijlociu. Acum circa 160 de milioane de ani, era o zona mlastinoasa, la poalele unui mic lant muntos presarat cu vulcani.

In prezent, este o intindere de mlastini secatuite si de dune scunde, de-a lungul marginii apusene a Desertului Gobi. „Intentionat am ales o zona in care vazusem multe fosile mici“ – spune Clark, remarcand ca speciile preistorice mici sunt in general rare si mai greu de gasit decat cele mari.

El adauga ca excavarea unui singur schelet masiv, cum este cel al unui sauropod de cateva tone, poate ocupa un sezon intreg. De aceea, el si Xu pun accent pe cantitate, sperand ca strategia le va aduce numeroase indicii despre piesele lipsa din evolutia dinozaurilor. Dupa ce echipa de chinezi si nord-americani a inceput sa sape, din stanca s-a ivit o intreaga menajerie de creaturi primitive, inclusiv noi specii de testoase, crocodilieni, pterozauri si mamifere primitive.

Multe prezentau caracteristicile incipiente care aveau sa se dezvolte la speciile de mai tarziu. De exemplu, un craniu de ceratopsid are o coroana osoasa care prefigureaza platosa zimtuita ce avea sa impodobeasca grumazul descendentului sau Triceratops zeci de milioane de ani mai tarziu. Un schelet incomplet de stegozaur ofera imaginea unuia dintre primii dinozauri cu platosa.

Clark si Xu isi doreau mult sa gaseasca un teropod – dinozaur biped carnivor, a carui evolutie a dus la aparitia pasarilor. Erau deci foarte entuziasti cand au inceput sa dezgroape scheletul unui pradator biped necunoscut. Pe masura ce sapau in jurul lui, gaseau tot mai multe oase. „Ne-am dat seama ca sub primul teropod mai era ingropat unul – spune Clark. Si banuiam ca mai erau si altii dedesubt.

Deveneam din ce in ce mai entuziasti.“ in cele din urma, au detasat o coloana de roca in care erau conservati cinci dinozauri mici. Apoi, la Beijing, Xu si tehnicienii lui au inceput sa degajeze fosilele din roca, folosind microburghie si freze dentare. La analiza rocii, s-au descoperit cantitati mari de cenusa vulcanica, asadar, avusese loc o eruptie cu putin timp inainte de moartea animalelor.

Geologul echipei, David Eberth, de la Muzeul Regal Tyrrell, din Canada, e de parere ca straturi groase de cenusa au cazut in mlastina si au creat un noroi vascos. E posibil ca gropile facute prin mlastina de pasii greoi ai sauropodelor sa fi devenit capcane mortale pentru dinozauri.

Pana acum, echipa a localizat trei astfel de gropi fatale, fiecare o adevarata diorama ce ilustreaza o lupta disperata. In una se vede un crocodilian ghemuit langa un ceratozaur pitic; in alta, trei ceratozauri fara capete, decapitati probabil de pradatori suficient de mari incat sa scape din capcana. Cea mai spectaculoasa dintre gropi contine ramasitele unui stramos al tiranozaurului, de 75 de kilograme.

Xu l-a numit Guanlong, care inseamna in chineza „dragon cu coroana“, o trimitere la creasta care i se intinde de la bot la ceafa. Descoperirea a facut valuri in comunitatea paleontologica, fiindca e vorba de cea mai veche si mai primitiva dintre „soparlele tiranice“, familia de mari pradatori care si-a atins perioada de glorie cu mai bine de 90 de milioane de ani mai tarziu, prin inspaimantatorul specimen Tyrannosaurus rex.

Thomas Holtz, expert in tiranozauri de la Universitatea din Maryland, spune: „Lucrul uimitor aici este ca descoperim ca T. rex, regele soparlelor tiranice, are origini atat de umile. Cei mai multi isi inchipuie ca tiranozaurii erau pradatori dominanti, dar n-au ajuns acolo decat spre sfarsit.

In cea mai mare parte a istoriei lor, au fost probabil un fel de sacali.“ Surprinzator, echipa a gasit un Guanlong mai mic sub primul, ceea ce putea insemna ca un adult se repezise la un pui prins in capcana. „Se poate – spune Holtz. Avem multe cranii de tiranozaur cu urme de muscaturi de la alti tiranozauri.“ Clark si Xu sunt nerabdatori sa exploreze alte zone ale Bazinului Junggar in cursul verii. „Mai sunt atatea de descoperit – spune Clark. De-abia astept sa vad ce mai apare.”



Be the first to comment

Leave a Reply

Your email address will not be published.


*