Adio, Cassini

Foto: NASA / JPL-Caltech

Pe 15 septembrie, sonda Cassini, una dintre cele mai ambițioase misiuni NASA, efectuează ultimul survol pe orbită și pătrunde în atmosfera lui Saturn, unde urmează să fie distrusă. Cassini a fost lansată în spațiu în 1997 și abia după șapte ani, în 2004, a intrat pe orbita planetei.

De-a lungul timpului, Cassini, alături de sonda europeană Huygens, au trimis o serie de informații surprinzătoare despre Saturn și sateliții săi naturali, care sunt asemănători Pământului și conțin elemente care ar putea întreține viața. Între acestea se numără observarea unei ploi de metan pe Titan și a lacurilor de metan de aici sau existența unui ocean cu apă lichidă aflat sub suprafața înghețată a lui Enceladus, unul dintre numeroșii sateliți ai Saturnului.

După un adevărat turneu de 13 ani (plus șapte ani, timp în care a călătorit spre Saturn) care a durat mult mai mult decât se așteptau oamenii de știință, Cassini va pătrunde controlat în atmosfera gazoasă a lui Saturn pentru a proteja sateliții acestuia, în special pe Enceladus.

Ultima parte a misiunii, care a început în aprilie 2017 și pe care oamenii de știință au denumit-o Marea Finală, a constat într-o serie de 22 de imersiuni între planetă și inelele sale. În această fază, când sonda s-a aflat cel mai aproape de planetă și de inelele acesteia, a trimis date de o valoare inestimabilă cu ajutorul cărora vom putea afla pe viitor mai multe despre formarea sistemului planetar.

Una dintre cele mai bogate călătorii științifice

Când sonda va întâlni atmosfera lui Saturn, aceasta va putea transmite date științifice despre compoziția planetei atât timp cât propulsoarele sale mici vor putea menține antena acesteia îndreptată către Pământ. La scurt timp după acest moment, Cassini va arde și se va dezintegra ca un meteorit, devenind parte din Saturn.

În tot acest timp, sonda va face hărți detaliate ale câmpurilor magnetice, dezvăluind cum este planeta la interior și probabil cât de repede se rotește aceasta. Va oferi date despre cât de mult material este în inelele lui Saturn, care ne vor ajuta să înțelegem originea acestora și va fotografia mai aproape ca niciodată planeta și norii acesteia.

Ilustrație care indică altitudinile relative ale ultimelor cinci treceri ale lui Cassini prin atmosfera superioară a lui Saturn, comparativ cu nivelul pe care îl atinge la pierderea comunicării cu Pământul. Foto: NASA / JPL-Caltech

“Ultimul semnal al sondei va fi ca un ecou. Va emite în întreg sistemul solar aproape o oră și jumătate după ce Cassini a dispărut”, spune Earl Maize, project manager NASA. “Chiar dacă noi știm că sonda și-a terminat misiunea, aceasta va fi cu adevărat încheiată pentru noi pe Pământ până când nu mai primim semnalul.” Ultimele transmisii vor fi primite prin antenele din cadrul complexului Deep Space Network al NASA din Canberra, Australia.

Deși nava spațială va dispărea fizic, colecția sa enormă de date despre Saturn, inelele și lunile sale va continua să ne ofere noi descoperiri și informații mulți ani de acum înainte.

13 ani de misiune într-o ilustrație. Foto: NASA/Jet Propulsion Laboratory-Caltech

De ce un final planificat?

După 20 de ani petrecuți în spațiu, Cassini rămâne fără combustibilul prin intermediul căruia oamenii de știință puteau să îi controleze cursul. Astfel, ei evită probabilitatea ca sonda să se ciocnească cu Enceladus sau cu Titan și se asigură că aceasta nu va afecta în nici un fel studiile viitoare legate de posibilele habitate pe cele două luni.

“Acest final planificat al călătoriei a fost alegerea oamenilor de știință care au participat la misiune”, spune Linda Spilker, responsabilul științific al misiunii la Jet Propulsion Laboratory (JPL) al NASA din Pasadena, California. “La sfârșitul lungii sale vieți, Cassini va face o serie de observații extraordinare”, mai spune aceasta.

“Rezultatele acestei misiuni științifice ne apropie tot mai mult de răspunsul la întrebarea dacă suntem sau nu singuri și ne ajută să înțelegem cum s-au format sistemele planetare”, spune Thomas Zurbuchen, responsabil adjunct al direcției de misiuni științifice a NASA.

12 septembrie 2017: ultima întâlnire a echipei de cercetători care au participat la misiunea Cassini. Foto: NASA/JPL-Caltech
Traiectoria sondei Cassini văzută de sus. Așa cum se poate observa și din ilustrație, Cassini va pătrunde în atmosfera lui Saturn pe partea în care este zi. Foto: NASA/JPL-Caltech
Ilustrație animată a deplasărilor pe orbita lui Saturn efectuate de Cassini. Sursa: NASA/JPL-Caltech

Misiunea Saturn la televizor

Misiunea Saturn, cu premiera pe postul de televiziune National Geographic în ziua în care misiunea ia sfârșit, pe 15 septembrie, de la ora 21:00, va oferi, pentru prima oară, un tablou complet al incredibilului program către Saturn și-i va face cunoscuți pe membrii echipei care au visat să exploreze planeta mai în profunzime decât s-a reușit până acum. Această misiune a presupus riscuri uriașe și a durat cu un deceniu mai mult decât se aștepta, dezvăluind secrete despre lumi extraterestre și despre sateliții lui Saturn.

Filmul vă va face cunoștință cu cercetătorii și inginerii care s-au dedicat acestei misiuni, între care membrii echipei de proiectanți aerospațiali și piloți care au lucrat pentru a extinde misiunea inițială de patru ani. Le veți surprinde emoțiile când aud pentru o ultimă oară semnalul navetei lor și veți vedea ultimele imagini captate de Cassini.

Sursa: NASA
Foto: NASA / JPL-Caltech



Be the first to comment

Leave a Reply

Your email address will not be published.


*