Cu ochii pe infinit

De ultimă oră: Această imagine a galaxiei poreclite Sombrero, aflată la 50.000 de ani-lumină şi mai strălucitoare decît 400 de miliarde de sori. Foto: NASA

E tot mai bun. De când i s-a instalat o nouă cameră, în martie 2002, telescopul spaţial al NASA dezvăluie cosmosul mai bine ca oricând. Satelitul parcurge orbita în 97 de minute şi trimite pe Pământ imagini superbe ale unui univers complex.

Hubble a fost proiectat să fie întreţinut sus, pe orbită, dar nu şi pentru o reparaţie majoră ca aceea pe care astronauţii NASA au realizat-o, în martie 2002, în misiunea de întreţinere 3B. Ei au scotocit în măruntaiele telescopului, plimbîndu-se prin spaţiu, iluminaţi de reflexia unui răsărit pe Pămînt, şi au înlocuit părţi pe care proiectanţii nu s-au gîndit că le vor schimba vreodată. Instalarea unei noi unităţi de comandă a impus o oprire totală, stresantă şi fără precedent, a satelitului – spune Anne Kinney, directoarea NASA pentru astronomie şi fizică. Astronautul John Grunsfeld a tras tare ca să ducă treaba la bun sfîrşit, înainte ca telescopul “stins” să se răcească pînă la avarie. Va porni din nou? “Cînd un computer lucrează 12 ani, nu ştii ce fel de fantome ai în sistem” – spune Kinney. Atunci cînd toate sistemele au fost reactivate conform planului, astronauţii, precum şi  astronomii şi personalul de control de la sol au răsuflat uşuraţi. Restul operaţiunii a decurs cu precizia unui ceasornic, inclusiv instalarea unui sistem de răcire pentru camera în infraroşu-apropiat a lui Hubble – NICMOS -, utilă pentru urmărirea zonelor reci şi prăfoase ale spaţiului. S-au mai instalat panouri solare noi şi alte echipamente de cercetare.
A fost cea mai solicitantă misiune de întreţinere efectuată vreodată în spaţiu şi succesul ei i-a încîntat pe astronomi. Printre “minuni” a fost ACS – Camera Avansată de Supraveghere. În esenţă, aceasta îl transformă pe Hubble într-un telescop nou. “ACS are o putere de detecţie de circa zece ori mai mare decît înainte” – spune Mario Livio, de la Space Telescope Science Institute, Baltimore. Mai simplu: Hubble poate să vadă acum o zonă de două ori mai întinsă, cu o sensibilitate la lumină de cinci ori mai mare.
Tragic, acesta avea să fie ultimul succes ale navetei spaţiale Columbia. Dezastrul din februarie 2003 a blocat la sol celelalte trei navete rămase, Discovery, Atlantis şi Endeavour, şi amînă planurile de echipare a lui Hubble cu un spectrograf şi cu o nouă cameră de cuprindere mare, sensibilă în ultraviolet şi infraroşu.

Text: Chris Carroll

(Articol publicat în ediţia revistei National Geographic din decembrie 2003)

Galerie de imagini:



1 Comment

Leave a Reply

Your email address will not be published.


*